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Imagen del Paisaje Austral: La composición geológica es poco conocida, por estar el terreno cubierto de hielos persistentes que en muchos puntos superan los 3.000 m de espesor. Existe una cordillera litoral al E del mar de Ross, que pasa de 3.000 m de altura, y otras interiores, cuyas laderas quedan descubiertas de nieve durante el verano polar. La cumbre más elevada es el monte Vinson (5.140 m). También posee volcanes, como el Erebus y el Terror, algunos de ellos en actividad. Todo el continente tiene clima polar, seco y con temperaturas por debajo de 0 °C.

DIMENSIONES

ÁREA (KM2): 14,200,000
COSTAS: 17,968 km aproximadamente.
ALTURA MEDIA: 2,555 m (la mayor de todos los continentes).
PORCENTAJE DE SUPERFICIE TERRESTRE: 8.9%.

La ANTÁRTIDA no sólo es la masa continental situada en el Polo Sur, sino las tierras y mares comprendidas dentro del círculo o paralelo de los 50o Sur. Por tanto, abarca también islas como las Oreadas del Sur, Shetland del Sur, Macquarie, Malvinas, etc., y el extremo meridional del continente americano, Tierra del Fuego. Los Océanos Pacífico, Atlántico e índico mezclan sus aguas al bañar las tierras y barreras heladas de la Antártida.

La extensión total de la masa emergida es de unos 14 millones de km2, mayor, por tanto, que Europa entera. La altura media de la meseta de Haakon VII, donde se encuentra exactamente el Polo Sur, es de 3.100 m. Por tanto, se trata de una masa continental considerable. Una formación montañosa situada al Este de Tierra de Victoria, atraviesa el continente de parte a parte. Entre esta última Tierra y la de Eduardo VII se señala una Gran Barrera constituida por una enorme masa de hielos de más de 400 Km. de frente, que se extiende por el sector correspondiente al Mar de Ross.

Así como el Polo Norte es una región sensiblemente llana, la Antártida se presenta sumamente abrupta aunque -cubierta por grandes masas de hielos. En algunos lugares se supone que esta masa de hielos tiene un espesor de 3.000 m. El glaciar de Beardmore, por ejemplo, se hunde unos 2.000 m en el espacio de unos 300 Km. La barrera de Ross mide más de 50 m de altura y resulta impresionante contemplar la muralla helada que se extiende varios centenares de kilómetros cortando el paso como un obstáculo infranqueable.

En la actualidad, los geólogos, utilizando métodos propios de la sismografía, analizando los hielos de los glaciares a distintas profundidades y empleando ondas y aparatos de gran precisión, van conociendo la estructura íntima de las tierras situadas bajo la masa de hielos, y gracias a los importantes avances tecnológicos e informáticos se van produciendo día a día verdaderos hallazgos científicos de suma importancia para la interpretación sobre la evolución del hombre y del planeta.

Introducción Histórica: 
El último continente descubierto: la Antártida

Desde muy antiguo, se suponía la existencia de tierras en torno del Polo Sur; se las denominaba "Terra Australis".

El descubrimiento se realizó primero por las islas más próximas. James Cook, el gran navegante inglés, circunnavegó la Antártida en su segundo viaje (1772-1775); cruzó por primera vez el Círculo Polar Antártico y descubrió las islas Sandwich del Sur.

Antes de 1818, el barco argentino "Spiritu Santo" enarboló por primera vez el pabellón argentino en las islas Shetland del Sur.

En 1818, el norteamericano Palmer avistó por primera vez la península antartica, y Davis fue el primero en desembarcar en la Antártida. La primera expedición científica la realizó un francés, Dumont d'Urville (1837-1840).

Muchos exploradores, viajeros y naturalistas realizaron proezas en el "continente blanco". Entre los argentinos se destaca Edgardo Leal, quien, en 1965, con una expedición argentina, unió a pie las costas extremas.

En 1915, el buque Endurance, de Shackleton, fue aplastado por las presiones de los hielos. La Antártida es inasequible de abril a noviembre, porque entonces las masas heladas se extienden hasta cerca del Cabo de Hornos. La ruta más cómoda es la del Mar de Ross, que penetra profundamente en la masa continental. La entrada por el Mar de Weddell resulta más difícil por la rápida formación de hielos.

El Continente Antártico se extiende en torno del Polo Sur, a diferencia del Polo Norte que se halla rodeado por un helado océano, el Ártico.

La Antártida está rodeada por el océano Antártico. La mayor parte del continente se halla situada al Sur del Círculo Polar Antártico; sólo lo sobrepasa la península Antártica.

La Antártida es un desierto helado. El clima es más severo que el del Polo Norte y raramente se registran temperaturas de cero grados o superiores. Los cambios climatológicos se producen con inusitada rapidez y en ningún lugar del globo soplan los vientos con tanta fuerza como en la Antártida.

Las tormentas de nieve son también más frecuentes que en el Ártico, y en la península Palmer se han registrado algunas veces intensas lluvias, fenómeno que resulta raro en las tierras polares. El hallazgo de restos fósiles y yacimientos de carbón mineral demuestran que hace unos 200 millones de años la Antártida disfrutaba de un clima subtropical.
 

DATOS ESTADÍSTICOS

Base más antigua: Orcadas (Arg.)  Año 1904
Estación más poblada: McMurdo 1,200 hab. (verano)
Punto más austral: Polo Sur
Punto más bajo registrado con respecto al nivel del mar: Meseta de Hollyck-Kenyon (Tierra de Marie Byrd) 2,468.9 m
Mayor espesor registrado en la capa de hielo: Tierra de Wilkes 4,776 m
Lugar más cálido (máxima):Base Esperanza, Pen. Antártica (Arg.) 14.4° C
Lugar más frío (mínima):Estación Vostok (Rus.) -89.2° C
Lugar más frío (media anual):Polo de frío (78° sur, 96° este] -57.8°
Glaciar más grande: Lambert  400 Km. largo - 64 Km. ancho
Barrera de hielo más extensa: ROSS 600,000 km2 aprox.
Vientos más fuertes: Costa Adélie 320 Km./h
Monte más alto: Macizo Vinson 4,897 m (para otros autores es de 5140 m.)
Volcán más alto: Erebus  3.743 m 3.000 Km.
Cadena montañosa más larga: Montañas Transantárticas

Explorador Roal Admunsen

Explorador Roal Admunsen

En 1911, Amundsen llegó al Polo Sur. A partir de este momento comenzó el establecimiento de bases de carácter científico patrocinadas  principalmente por EE. UU. Coincidiendo con el comienzo de la Segunda Guerra Mundial, los gobiernos argentino y chileno declararon formalmente  formalmente su soberanía sobre la Antártida  (1940), con la oposición del Reino Unido. Para facilitar los trabajos de exploración y estudio, y para soslayar los problemas políticos, se celebró en Washington (1959) una conferencia internacional que acordó la neutralización de la zona para fines exclusivamente científicos. Los principales países con reclamos territoriales en el continente adhirieron a este Tratado Antártico. Una conferencia celebrada bajo el auspicio de las Naciones Unidas, en 1991, extendió por otros cincuenta años una moratoria por la que la explotación de Antártida que solo se limita al terreno científico e investigación.

GEOGRAFÍA:
El territorio se ubica al sur del paralelo 60°, específicamente en la Zona Polar Austral. Sus verdaderos límites geográficos están determinados por la denominada Convergencia Antártica, una zona definida por los extremos australes de los océanos Atlántico, Pacífico e índico, aproximadamente entre las latitudes 48° sur y 60° sur.

Su masa terrestre está situada casi en su totalidad al sur del Círculo Polar Antártico (paralelo terrestre 66° 32'), el cual la atraviesa en la península Antártica o de San Martín y en otros puntos situados entre los meridianos 50° este y 150° este.

La Antártida está cubierta por una gruesa calota de hielo (allí se concentra el 80% de todo el hielo del mundo, que constituye la mayor reserva de agua dulce del planeta) con un espesor que varía entre 1800 metros y 5000 metros).

Todo el continente es un inmenso glaciar con un lento movimiento hacia las costas donde se desprende formando témpanos o iceberg. Las barreras de hielo como Ross, Filchner, Larsen son gigantescas masas de hielo flotante.

Hidrografía: no existen ríos ni lagos. Los geólogos creen que bajo la gruesa capa de hielo de la región oriental hay una corteza de rocas, cuya edad se estima en 500 millones de años (Pre-cámbrico), cubierta por rocas jóvenes. La península Antártica o de Palmer es una continuación de la cordillera de los Andes (América del Sur).

RELIEVE: Existen volcanes activos en la Isla Decepción y en el continente (monte Erebus). Se cree que la Antártida formó parte del protocontinente llamado Gondwana y se separó de Australia hace 40 millones de años. El casquete terrestre presenta elevadas cordilleras y extensas mesetas.

Las montañas Transantárticas (long. 3,500 Km.; Alt. máx. 4,897 m) dividen el continente en dos regiones orográficas: la occidental y la oriental. La primera incluye a la península Antártica, que si se derritiera su cubierta helada aparecería como un gran archipiélago separado de la masa continental, en tanto que la región oriental aparecería como una meseta extensa y baja.

Algunos de los montes mas conocidos por su altura son:  Montes Silley (6.100 m), K. Ray (4.650 m), Markham (4.572 m), superiores a los conocidos volcanes Erebus (4.023 m) y Terror (3.277 m).

No siempre es fácil determinar la configuración de las costas porque las masas de hielo cubren tierra y mar. Además, la mayor parte del año el pack y la banquisse rodean la Antártida, y los grandes icebergs, que llegan a medir hasta 200 Km. de anchura y una altura de masa emergida superior a los 50 m, se desprenden de la citada banquisse para marchar a la deriva hasta las costas argentinas o australianas.

Los mares de Ross y Weddell separan la Antártida antigua, precámbrica, de la Antártida joven, terciaria, con altas montañas, volcanes activos y archipiélagos. En la Península Antártica se encuentran los Antartandes, la continuación de la cordillera de los Andes en este continente.

CLIMA: El clima es muy riguroso; se registró como temperatura mínima absoluta -88°C en la base soviética Vostok; las temperaturas de invierno rondan los -60°C y las de verano 0°C. Allí, las nevadas son constantes y soplan fuertes vientos (+300 km/h); frecuentes tempestades de nieve y viento, llamadas blizzard azotan el continente.

La Antártida almacena 70% del agua dulce del planeta, pero recibe un promedio de precipitación similar al de la zona más seca del Sahara. La precipitación es variable y escasa; oscila entre los 101 y los 152 mm. Aunque es aún más fría que las tierras árticas, no es extraño encontrar diferencias de más de 35° C entre las partes altas de la meseta y la costa. En 1983, la estación soviética Vostok registró -89.2° C, la temperatura más baja del planeta. Los vientos son muy intensos, con velocidades superiores a los 80 Km./h. Los vientos, con frecuencia huracanados, las mareas y las corrientes marinas adquieren en esta región una intensidad inusitada y una gran violencia. Este hecho crea dificultades para la navegación, pero ha atraído el interés de los meteorólogos y científicos que han instalado en ella numerosas bases de observación. Los hielos adquieren su máxima amplitud o extensión entre agosto y septiembre.

FLORA: No existen apenas plantas si se exceptúan algas, hongos y líquenes. El frío impide el desarrollo de la vida vegetal, aún en la época de verano.  La vegetación consiste en alrededor de 350 especies de líquenes, así como algas, musgos, bacterias y dos plantas que florecen: la Deschampsia antartica y Colobanthus crassifolius. La vegetación no existe; no hay árboles ni plantas; sólo musgos y líquenes rojos, amarillos, anaranjados, aparecen en las rocas de las montañas; las algas también tiñen de colores la nieve. A los 85° desaparece toda vegetación.

FAUNA: Por el rigor de su clima, la gran mayoría de animales terrestres son artrópodos y comprenden unas 50 especies; los más abundantes son los acaras no parasíticos y los tisanuros, unos pequeños insectos primitivos.

Por otro lado, diversos tipos de vertebrados pasan parte del tiempo en las tierras y los hielos, entre ellos seis clases de focas y cinco de pingüinos (éstos no se encuentran en alguna otra parte del planeta). Existe una rica y variada fauna en el litoral: aves como los pingüinos, albatros, petreles, cormoranes, skuas; mamíferos como las oreas, ballenas, cachalotes, lobos marinos, focas. El animal típico, es el pingüino, el único que inverna entre los hielos y pone un huevo solitario en la nieve. Abundan también las focas y las ballenas, entre las cuales abunda la variedad azul que no tardará en extinguirse víctima de la codicia de los balleneros de todas las nacionalidades que acuden a este paraíso de la caza con arpón.

La fauna marina es abundante; hay aproximadamente 12 especies de ballenas y unas 200 de peces. El animal terrestre más pequeño que habita en la Antártida es un insecto sin alas de 2.5 mm de longitud, mientras que el animal marino más grande de este continente y del mundo es la ballena azul (136 toneladas de peso, 29 m de longitud).

La única actividad económica se realiza en los mares explotando su fauna (caza de focas y ballenas), extrayendo el kril (rico en proteínas) y las algas (para alimento y medicinas). Se trabaja en minas de cobre, plomo, piritas, e incluso oro y plata, si bien el rendimiento es muy pequeño y el costo de la explotación elevado.

Tierras cultivables: la Antártida no posee tierras cultivables, pastizales o recursos o silvícolas. Se estima que en el continente hay reservas petroleras por 48 mil millones de barriles, e importantes cantidades de carbón, cobre, oro, uranio y otros minerales, además de grandes depósitos de gas en el mar de Ross.

Población: No existe una población permanente, aunque cada año alrededor de 3,687 personas (entre técnicos, militares y especialistas en diferentes disciplinas de diversos países) ocupan las estaciones de investigación científica.

mapa de la antártida

 Los reclamos territoriales sobre la Antártida no han sido reconocidos ni por Estados Unidos ni por Rusia. Aunado a esto, existe el Tratado Antártico firmado por 45 naciones. Países reclamantes (7). Argentina, Australia, Chile, Francia, Noruega, Nueva Zelanda , el Reino Unido. Países con estaciones investigación durante el año (27): Alemania, Argentina, Australia. Bélgica, Brasil, Bulgaria, Chile, China, Estados Unidos, España, Finlandia, Francia, India, Italia, Japón, Noruega, Nueva Zelanda, Corea del Sur, Países Bajos, Perú, Polonia, Reino Unido, Rusia, Sudáfrica, Suecia, Ucrania y Uruguay.

TRATADO ANTÁRTICO
Fue firmado el 1 de diciembre 1959 y puesto en marcha el 23 de junio de 1961. Asegura la continuidad de la cooperación científica entre las naciones y el uso pacífico de la Antártida, además de garantizar la no militarización del continente. Prohíbe las explosiones de tipo nucleares y el almacenamiento de desechos radiactivos, y mantiene los reclamos y los derechos territoriales sin alteración por espacio de 30 años. Periódicamente, los 45 países miembros (27 consultivos y 18 no consultivos), en virtud de sus programas de investigación, se reúnen para discutir aspectos científicos y políticos del tratado. (ampliar y ver objetivos)

El acuerdo de Madrid, España (4 de octubre de 1991), extiende los términos del tratado de 1959 y fija una moratoria de 50 años sobre toda actividad minera y de exploración petrolera, así como nuevas regulaciones para el manejo de desechos tóxicos, para poder evitar la contaminación del mar y proteger a las especies naturales. La prohibición de explotar los minerales de la Antártida, sin embargo, podría eliminarse al cabo de 50 años con la aprobación de una mayoría de dos tercios de los signatarios.

GRAFICO COMPARATIVO DE SUPERFICIE

El krill y su importancia

La palabra noruega krill ("pez joven") se utiliza para denominar a un crustáceo (animal cubierto por una costra) semejante al langostino pero algo menor pues en estado adulto mide aproximadamente ocho centímetros. Su nombre científico es Euphasia superba Dana.

Es un eslabón fundamental en el ecosistema marino antártico y las mayores concentraciones se encuentran en el mar del Scotia, con valores de 15 kg/m3. Se alimenta fundamentalmente con algas (fitoplancton) y por ello es un consumidor de primer orden; es consumido por calamares, focas, peces, petreles, pingüinos y ballenas con barbas (consumidores de segundo orden). Se considera que el krill constituye la mayor biomasa del mundo actual pues se calcula que alcanza entre 220 y 440 millones de tn; la renovación natural de esta biomasa se realiza en el término de dos años.

Su valor como biomasa aumenta si se pondera que el 16% del peso es proteína, pudiendo participar en el sistema de alimentación humana por consumo indirecto a través de animales o bien por consumo directo en forma de pasta o harina. Se estima que la pesca anual sostenible (sin deterioro del recurso) es de 40 a 90 millones de tn; si se tiene en cuenta que la pesca mundial en 1986 fue de 90 millones tn se comprenderá la importancia del krill en el sustento alimenticio de la humanidad.

 

Fuente Consultada:
Almanaque Mundial 2008
Consultora Tomo 6 África, América y Oceanía
Ciencias Sociales E.G.B. 8°
ESPASA Gran Enciclopedia Universal

rabajo realizado por: lorenpin@datamarkets.com.ar

La Antártida El Amazonas Datos América del Sur Las Islas Galápagos

 

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