INVENTOS y DESCUBRIMIENTOS HISTÓRICOS

GRANDES INVENTOS QUE REVOLUCIONARON EL CURSO DE LA HISTORIA

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LOS MAS IMPORTANTES DESCUBRIMIENTOS DE LA HISTORIA DE LA HUMANIDAD

El genio del ser humano reside en su curiosidad. La inteligencia con que resuelve los problemas de la vida cotidiana es la principal razón de su supervivencia. Del descubrimiento del fuego a la invención de la rueda, del desarrollo de la escritura al surgimiento de la imprenta, y desde el conocimiento de los planetas hasta la llegada a la Luna, el hombre ha llevado al límite su deseo de investigar. Los descubrimientos de una época hacen viables los siguientes. Es imposible detener este proceso. El hombre seguirá descubriendo hasta extinguirse o, más probablemente, hasta adaptarse al mundo diferente que ha contribuido a crear.

A mediados del siglo XIV los europeos se lanzaron a la exploración y conquista las tierras desconocidas. Gracias al espíritu inquieto e intrépido de estos hombres, capaces  de emprender aventuras de objetivos tan inciertos, se abre la Era de los Descubrimientos que favorece el inicio de cinco siglos de invención humana.

La sed de conocimiento mezclada con la innata capacidad del hombre por descifra enigmas llevó a la humanidad a descubrir la forma esférica de la Tierra. Personajes como Bartolomé de las Casas o Erasmo definieron tempranamente el concepto de humanidad. Copérnico, Galilea y Kepler nos facilitaron la manera de entender y conocer mejor nuestro Universo, a través del descubrimiento de una nueva ciencia, la Astronomía.

La carrera hacia el progreso había comenzado y ya no había forma de pararla.

Pero mientras algunos hombres sintieron la necesidad de viajar a lugares recónditos y descubrir nuevas tierras, otros realizaron un viaje al interior del cuerpo humano. En los descubrimientos geográficos y las exploraciones realizadas, se obtuvieron multitud de datos acerca de plantas y animales desconocidos hasta entonces. La investigación anatómica y fisiológica realizada, descubrió nuevos hechos y llevó a nuevas teorías que echaron por tierra las aceptadas por Galeno.

Fenómenos como el magnetismo, la transmisión de la luz o el calor, así como la creación de instrumentos de precisión, lentes, relojes, barómetros, balanzas..., servirán de trampolín a la nueva era del conocimiento.

En la Edad Media, la autoridad suprema en medicina y anatomía humana era el médico de la Grecia antigua Galeno. En la época de Galeno estaba prohibida la disección humana y había llegado a sus conclusiones sobre la anatomía humana a través de la disección de cadáveres. Cuando el anatomista Andrés Vesalio (1514-1564) empezó a diseccionar cadáveres de criminales recién ejecutados, descubrió que Galeno se había equivocado con frecuencia. La respuesta de los tradicionalistas fue que la anatomía humana debía haber cambiado desde la época de Galeno. Galeno había tenido una idea de la circulación de la sangre que sugería que la sangre se filtraba a través de pequeños poros en la pared que separaba los dos ventrículos del corazón. Por eso, cuando el físico y anatomista inglés William Harvey (1578-1657), retomando las teorías del médico y teólogo español Miguel Servet (1511-1553), contradijo a Galeno al publicar su investigación sobre la circulación de la sangre en 1628, causó bastante controversia. Pero a la muerte de Harvey, su descripción detallada, basada en la disección y la experimentación con animales, era ampliamente aceptada.

Los descubrimientos clave en los campos de la ciencia, las matemáticas y la filosofía contribuyeron al rápido desarrollo de la sociedad europea de la época. Entre los inventos científicos más destacados figuraba la construcción del microscopio durante el siglo XVI. Si bien se desconoce quién fue su inventor, su perfeccionamiento suele atribuirse al holandés Antón van Leeuwenhoek. En 1643, Torricelli inventó el barómetro, usado para medir la presión atmosférica. La bomba de vacío, construida por vez primera por Otto von Guericke en 1645, fue un invento que posteriormente demostró ser vital para la innovación industrial y la invención del motor.

El primer motor a vapor lo patentó en 1698 Thomas Savery, a quien habían encargado idear un dispositivo que extrajera el agua de los tiros de las minas mediante bombeo. En 1714, Daniel Gabriel Fahrenheit creó el primer termómetro de mercurio de precisión y, en 1731, John Hadley inventó el sextante, que mejoró sobremanera la navegación náutica. Rene Descartes vivió entre 1596 y 1650 y realizó contribuciones esenciales a los métodos matemáticos.

Descartes, cuyos métodos estaban estrechamente ligados al pensamiento filosófico, suele considerarse el padre de la matemática moderna. Isaac Newton (1642-1727), filósofo y matemático inglés, fue autor de tres descubrimientos cruciales: el método de cálculo, la composición de la luz y, el más famoso de todos ellos, la ley de la gravedad. Estos y otros descubrimientos alentaron una sensación general de entendimiento del mundo y fueron el preludio de la era conocida como la Edad de la Razón o el Siglo de las Luces.

Un nuevo método científico, basado en observación y experimentación, y anclado en la lógica implacable de las matemáticas, fue reivindicado triunfalmente en la obra de sir Isaac Newton (1642-1727). El descubrimiento por parte de Newton de las tres leyes del movimiento y de la ley de la gravitación proporcionaron una explicación mecánica completa del universo, cuyos movimientos demostraron ser tan predecibles como un reloj. La mecánica newtoniana fundamentó los grandes avances tecnológicos que la siguieron —desde las máquinas de vapor a los cohetes espaciales— y, a pesar de las conclusiones de la relatividad y de la física cuántica, sus leyes siguen siendo válidas en la mayor parte de las escalas y para la mayoría de los propósitos prácticos. Fue la ruptura intelectual de Newton más que cualquier otro elemento lo que estableció las bases de la Ilustración del siglo XVIII

El avance tecnológico abre sus puertas al siglo XVIII con la creación de la máquina de vapor. El mundo, a partir de entonces, sufre una mecanización que facilita la producción.

Los descubrimientos de fósiles antediluvianos, la existencia de frecuentes cambios en la naturaleza y las demostradas afinidades entre las especies, originarán la polémica entorno a las ideas de Darwin. El siglo XIX será pues testigo del nacimiento de la biología moderna.

Asoma el siglo XX y nos trae la Teoría de la Relatividad, que provoca cambios radicales en la concepción del Universo. Se descubren nuevas formas de investigación científica, aparece el psicoanálisis, se producen importantes avances en la física y la genética, empieza la carrera espacial.

A partir de los grandes descubrimientos la vida europea variaría profundamente sus modos de existencia:

a) Se originaron grandes imperios coloniales extraeuropeos; los españoles se establecieron en las Antillas y en el continente americano, desde California hasta el Cabo de Hornos. Por s: parte, los portugueses lo hicieron en África, Insulindia y Brasil. Algo más tarde los franceses; recorrerían los territorios de la actual América del Norte comprendidos entre el río San Lorenzo y el Mississippi, en tanto que los ingleses poblaron la fachada atlántica de la región La formación de estos imperios originaría violentas rivalidades coloniales, en muchas ocasiones unidas a la piratería y al contrabando. La atmósfera de competencia existente entre las diversas metrópolis causó frecuentes enfrentamientos.

b) Entraron en contacto diferentes civilizaciones de Europa, América, África y Asia, con el consecuente intercambio cultural, y se modificaron y ampliaron la astronomía, la cosmografía y la física. También se precisaron la forma y la dimensión de la Tierra.

c) Se produjo una revolución comercial. Se universalizó el comercio, pues no quedó reducido al ámbito europeo, como sucedía anteriormente. Además, Europa se convirtió en el centro económico del mundo, poniendo en circulación nuevas monedas de utilización general, como el "ducado" de Venecia y el "florín" de Florencia, y creando nuevas técnicas mercantiles: seguros marítimos, sociedades comerciales, bancos de ultramar, etcétera.

d) Se construyeron puertos, astilleros y compañías comerciales. Se modificó la economía interior de Europa y se dio una migración de campesinos. Se desarrolló el capitalismo.

DESCUBRIMIENTOS GEOGRÁFICOS DE LA HISTORIA

Antes del siglo VI a. de J.C. se tenía del mundo una concepción bastante deformada, como lo muestran las descripciones vagas y someras contenidas en algunos papiros egipcios o en las tablillas mesopotámicas. Las descripciones homéricas son igualmente confusas; las contradicciones son frecuentes en el viaje de Telémaco a Esparta o en las aventuras de Ulises. Unos siglos más tarde surgieron los primeros tratados de geografía.

La zona de procedencia de los primeros "geógrafos" fue la Jonia, lugar en el que se daban importantes descubrimientos en muchas ramas de la ciencia y donde se estaba desarrollando una gran actividad mercantil. En una de sus ciudades, Mileto, publicó Hecateo, a fines del siglo VI a. de J.C, sus Períodos o Viaje alrededor del mundo, del que sólo se conservan fragmentos en los que se describen ciudades, pueblos y lugares por él conocidos. La narración está ilustrada con un mapa del mundo en el que es patente un conocimiento bastante avanzado del Mediterráneo, aunque los datos de otras zonas son más escasos.

En el período posterior, las actividades mercantiles van en aumento, por lo que nuevas potencias empiezan a interesarse en ampliar el campo de sus conocimientos geográficos para aumentar el número de sus consumidores. En este período, además de Roma, Cartago y los restantes países del Mediterráneo oriental empiezan a ser grandes potencias. Sus intereses hicieron que la esfera de los conocimientos lograra un gran avance.

De las múltiples aventuras fuera del corazón mediterráneo, quizá la más conocida sea la de Hannón, navegante cartaginés de mediados del LIBRO, HISTORIA NATURAL DE PLINIOsiglo V a. de J.C. que, tras un viaje por las costas del nordeste africano, dejó una memoria en el llamado Periplo de Hannón. Otras expediciones famosas fueron la de Eudoxio, que fracasó en su intento de bordear el continente africano; la de Piteas de Marsella, que recorrió el mar del Norte en busca de estaño y ámbar; la de Scílax de Caria, que descendió el curso del Indo, etc.

Las expediciones de Alejandro Magno habían abierto nuevas rutas y se descubrían nuevos pueblos hasta entonces desconocidos para el mundo europeo, a la par que suministraban considerables datos que serían aprovechados por los científicos posteriores. Se llegó así a la primera medida de la Tierra, que realizó Eratóstenes de Cirene (h. 284-h. 192 a. de J.C). Según este científico, la circunferencia terrestre medía 39.740 Km. Sólo se equivocó en 400 Km., error que no se corrigió hasta el siglo XVIII.

LIBRO, HISTORIA NATURAL DE PLINIO

A mediados del siglo II a. de J.C, las monarquías helenísticas empezaron a ser asimiladas por el estado romano, siendo éste, por tanto, el centro de todos los nuevos descubrimientos. Cuando Roma hizo su aparición en el mundo antiguo en calidad de gran potencia, en el mundo helenístico se estaba produciendo el colapso de la ciencia, engendrado por las contradicciones surgidas a partir del siglo IV a. de J.C.
La decadencia de la ciencia en época romana se suele atribuir al "espíritu práctico" de los romanos. Esta causa es poco profunda y habrían de buscarse raíces más hondas, relacionadas con la misma estructura del estado romano, como causas reales que harían detener el avance científico. A pesar de ello, continuaron progresando algunos aspectos de la ciencia, debido al mismo interés del estado romano por conocer sus fronteras y los pueblos limítrofes con ellas. Tal fue el avance de la geografía.

La investigación geográfica siguió en las direcciones señaladas. En el reinado de Augusto (27 a. de J.C.-14 d. de J.C.) destacó la colosal obra de Estrabón (63 a. de J.C.-h. 24 d. de J.C), que escribió una geografía en diecisiete tomos, con una considerable aportación de datos. La obra, a pesar de su indudable valor, tenía algunos notables defectos, como el empleo de fuentes anticuadas o la tesis de que el mar Caspio fuera un golfo oceánico. En la misma línea de Es-trabón, pero en un plano menos monumental, están las obras de Mela y Plinio, siendo de gran utilidad la descripción de animales y plantas hecha por este último. En otra línea figuran las descripciones de viajes o periplos.

Entre éstos, ya mencionamos el Periplo de Hannón. Del siglo VI se suele datar el Periplo masaliota, pero se duda que fuera un habitante de Massalia su autor y hasta de la misma existencia del periplo en esa fecha. Mayor fue la aportación del Periplo del mar Eritreo, que proporcionó datos sobre la navegación por el océano índico y a través del mar de la India. También fueron importantes los itinerarios terrestres. De la época de Augusto tenemos las Estaciones de Partía, redactado por Isidoro de Carax, en el que se describía el reino parto. Más tardío es el Itinerario Antonino, en el que se enumeran las vías militares de las regiones del Imperio.

Por último, la mayor aportación científica a la geografía fue la emprendida por la escuela de Alejandría en la persona de Tolo-meo. En su guía geográfica se encontraban condensados los conocimientos anteriores, tanto en geografía como en astronomía, acompañados de mapas y listas de ciudades que fueron una notable aportación al posterior desarrollo de la ciencia medieval.
Con ello llegamos al final de un largo recorrido a través de la civilización grecorromana, en la que, a pesar de los indudables avances que hemos referido, la ciencia en general no progresó mucho, limitada como estaba por la misma estructura de la civilización que la había creado.
A. M. P.


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