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Teoría de la Extinción

ESOS "LAGARTOS TERRIBLES" DEL MESOZOICO

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Qué es y qué no es un dinosaurio

Con el término dinosaurio se denomina, en la actualidad, a todos aquellos reptiles que vivieron en el Mesozoico, eran terrestres y tenían las extremidades rectas, y no arqueadas hacia afuera como los cocodrilos y los lagartos. Según esta definición, quedan excluidos pterosaurios, reptiles voladores contemporáneos de los dinosaurios, y los plesiosaurios, los reptiles acuáticos que dominaron los mares de la época.

Se consideran dinosaurios no solo los reptiles terrestres gigantes, sino también otros de tamaño medio o a algunos que tenían el tamaño de una gallina. Se cree que, a diferencia del resto de los reptiles, los dinosaurios eran de sangre caliente, como las aves y los mamíferos. También se considera que algunos dinosaurios podrían tener plumas, aunque no  se sabe con certeza si recubrían todo su cuerpo o aparecían solo en algunas de sus partes.

La era Mesozoica, Mesozoico o Era Secundaria fue un periodo de la historia de la Tierra que se inició hace 251,0 ± 0,4  millones de años y finalizó hace 65,5 ± 0,3 millones de años

La ciencia duda de muchos tópicos: no se sabe por ejemplo, si el popular tiranosaurio era un carnívoro terrible o un carroñero oportunista, tampoco si era capaz de correr o, por el contrario, solo podía caminar y trotar con un estilo parecido al de una gallina gigante.

Los dinosaurios marcharon a lo largo de 150 millones de años y representaron un grupo de animales increíblemente exitoso y variado, al prosperar durante mucho más tiempo que los seres humanos. Si bien nunca sabremos exactamente cuántas clases de dinosaurios hubo, conocemos bastante sobre su evolución como para notar un progreso constante entre las pocas especies existentes en el período triásico hasta el casi doble que había en el período jurásico.

Esto fue seguido por un increíble "florecer" durante el período cretácico, cuando hubo más especies de dinosaurios que durante ambos períodos anteriores juntos. Los dinosaurios nos han dejado muchas lecciones valiosas acerca de la evolución y de cómo se diseminaron los grupos de animales por la tierra firme, dominando el mundo antes de desaparecer. Pero solo tenemos algunas pistas tentativas respecto de cómo vivían.

REPTILES ANTIGUOS: Durante muchos millones de años, los reptiles fueron los animales más importantes de la tierra. Esa época se denomina Era de los reptiles.  Muchos de los reptiles que entonces eran comunes se han extinguido.

Entre los primeros reptiles se contaban los pelicosaunos. Estos reptiles terrestres tenían grandes crestas sobre su lomo. Entre ellos se distinguen el estereorraquis europeo, temible carnicero, y el dimetrodón americano, que medía tres metros.

Los plesiosaurios eran reptiles acuáticos. Tenían un cuerpo alargado y achatado, un cuello muy largo y una cabeza diminuta. Sus patas tenían la forma de remos. Algunos de ellos llegaron a medir más de 15 metros de largo, aunque por lo común no pasaban de 7 u 8 metros. No eran veloces nadadores, pero dotados de dientes largos y puntiagudos, eran excelentes cazadores. Sobrevivieron hasta el final del Secundario, hace unos 700 millones de años.

lctiosaurio significa “reptil pez”. Como vemos en la figuras, este nombre es bien adecuado para esos animales. Los ictiosaurios eran mucho más grandes que los peces actuales. Nadaban rápidamente y también podían saltar. Aunque parecían perfectamente adaptados a la vida marina, desaparecieron antes de finalizar el Secundario.

Los mosasaurios fueron unos lagartos marinos que existieron en muy diversas partes del mundo. Los más grandes medían de 9 a 12 metros de largo. Muy comunes durante el Cretáceo, fueron posiblemente los reptiles marinos más temibles,

También existieron en el Secundario reptiles voladores, llamados pterosaurios (reptiles con alas). Se conocen fósiles del pterodáctilo, armado con poderosos dientes, y del pteranodón, el último de los pterosaurios, cuyas alas extendidas medían unos ocho metros.

 

Las aves descienden de los reptiles, pero no de los reptiles voladores, que no dejaron descendientes después del Jurásico. De todos los reptiles que vivieron en esa época, los dinosaurios son los más conocidos. Los más grandes de ellos fueron los animales más gigantescos que hayan vivido en la tierra.

Pero al final del Cretáceo, vastas planicies reemplazaron a los mares, que se secaban. Aparecieron grandes selvas, y este nuevo universo no convino a los dinosaurios, que no encontraban su alimento habitual. En realidad, incapaces dé adaptarse, desaparecieron poco a poco. La desaparición de los dinosaurios señala el fin de la Era de los reptiles.


LOS DINOSAURIOS

Los dinosaurios de los que existieron millares de especies, no vivieron todos en el mismo periodo geológico. Los científicos los dividen en dos órdenes: los ornitisquios reptiles herbívoros bípedos so cuadrúpedos que poseian a la vez pico y dientes y tenían pelvis semejantes a la de las aves, y los saurisquios , con pelvis de reptil, que comprendían a los terópodos, reptiles carnívoros de afilados dientes, con las patas delanteras relativamente cortas y terminadas en tres dedos con garras agudas, y los saurópodos, reptiles hervíboros cuadrúpedos de piel desnuda, cola larga, cabeza pequeña y talla gigantesca.

   

El cuadro  muestra los principales grupos de dinosaurios y las épocas en que vivieron


Dinosaurio proviene del griego demos (terrible) y sauros (lagarto).

La palabra dinosaurio, que significa literalmente «lagarto terrible», fue acuñada en 1 842 por el pionero de la paleontología Richard Owen, uno de los primeros buscadores de dinosaurios. Con esta palabra, Owen denominó a los reptiles gigantes cuyos restos comenzaron a descubrirse en aquella época. Pero el mérito de su hallazgo no correspondió a este científico, sino a un médico aficionado a la geología, Gideon Mantell, que fue quien descubrió los restos de un animal enorme, con grandes dientes que, según él, eran del mismo tipo que los de los reptiles actuales. Llamó a aquel animal Iguanodon, por su parecido con las iguanas modernas.

En su momento, el descubrimiento suscitó gran controversia, Algunos destacados paleontólogos, como Georges Cuvier, consideraban que se trataba de un rinoceronte prehistórico, y no de un tipo de reptil. Mantell tuvo que encontrar un esqueleto completo para que se aceptar a científicamente que se había descubierto un nuevo grupo de reptiles. Luego fueron localizados numerosos restos fósiles de estos reptiles en América del Norte. En la actualidad se sabe que los dinosaurios habitaron en todas las partes emergidas del mundo en el Mesozoico, incluso en la actual Antártida.

Los primeros dinosaurios eran bípedos y sus huellas fósiles fueron tomadas en principio como rastros de aves gigantescas.  Los dinosaurios de mayor tamaño eran mucho más grandes que cualquier animal terrestre de nuestros días. Los más pequeños, en cambio, no eran mucho más grandes que una gallina. Algunos eran pesados y de movimientos lentos; otros, ágiles y veloces.

Su pequeña cabeza dejaba poco espacio para el cerebro, por lo que éste era muy poco voluminoso.

El brontosaurio (lagarto trueno) pesaba 35 toneladas y tenía un cerebro de 500 g. El cráneo de muchos de ellos tenía paredes muy gruesas.

Los saurópodos llevaban una vida semiacuática, pues pasaban sus días en pantanos y lagunas: el agua les ayudaba a soportar su enorme peso.

El braquisaurio fue, sin duda, el mayor de los dinosaurios. Cuando adulto pesaba 50 toneladas y medía 25 metros de largo.

El diplodoco, un herbívoro menos pesado, era sin embargo más largo; llegaba a medir 30 m desde la cabeza hasta el extremo de la cola. Este dinosaurio, como varios otros, tenía en el nacimiento de la cola un ensanchamiento de la médula espinal, al que se atribuyó el papel de un “segundo cerebro”, y que controlaba los movimientos de la cola y de las patas. Esta disposición era muy útil para un animal de semejante tamaño. Supongamos que un dinosaurio carnívoro hubiera mordido la cola a un diplodoco: el mensaje de los nervios, desde la cola hasta el verdadero cerebro, y la respuesta de éste hubiesen exigido varios segundos durante los cuales el diplodoco habría sido, con seguridad, gravemente herido.

El estegosaurio, un herbívoro, tenía sobre el lomo y la cola una cresta de placas afiladas que lo protegían de los que querían atacarlo.

Algunos dinosaurios con cuernos, como el tricerstops, tenían placas óseas sobre el cuello y otros estaban verdaderamente acorazados con placas óseas que recubrían hasta sus patas.

El más grande de los dinosaurios carnívoros fue el tiranosaurio. Medía de 15 a 18 m de largo y su mandíbula presentaba dientes sumamente afilados.

El tracodón, un hervíboro inofensivo, era muy común al finalizar la Era de los reptiles. Algunos dinosaurios con pico de pato tenían sobre la cabeza una cresta de gran tamaño en la que podían almacenar aire, lo que les permitía permanecer sumergidos durante algún tiempo para alimentarse debajo del agua.

El ornitomimo tenía, dejando de lado su cola, formas semejantes a las del avestruz. Sin embargo, no tenía plumas. Las aves descienden de los reptiles, pero no de los dinosaurios.

Los dinosaurios ponían huevos. Se han hallado huevos fósiles del protoceratops,(imagen) un pequeño dinosaurio con cuernos.

 

 

 

 Descubrir fósiles de dinosaurios no es sencillo: son realmente escasos. Con frecuencia además, se encuentran esqueletos muy fragmentados que requieren de una gran labor de reconstrucción. Solo de forma excepcional se han hallado esqueletos completos.

La información que proporcionan los fósiles de esqueletos se complementa con la de otros tipos de fósiles, como los coprolitos (excrementos fosilizados), huevos y nido completos y huellas de pisadas (denominadas icnitas). Estos fósiles aportan, fundamentalmente, información la vida y el comportamiento de los dinosaurios.

Las técnicas actuales permiten reconstruir con bastante precisión cómo serían los dinosaurios. Se utilizan maquetas y reconstrucciones informáticas con programas de diseño tridimensional. No obstante, hay aspectos que son, y seguirán siendo, hipotéticos: Por ejemplo los colores y las texturas de la piel.

 

¿Los dinosaurios nadaban?: Los dinosaurios no se emparentaban con los reptiles marinos gigantes, pero sabemos que por lo menos algunas especies de ellos sabían nadar y es probable que muchos herbívoros se alimentaran en los pantanos. Los científicos se quedaron pasmados ante una serie de huellas de Diplodocus que correspondían solo a las patas delanteras del animal. Luego se dieron cuenta de que este saurópodo había estado flotando en el agua, apoyándose en el fondo con las patas de adelante para impulsarse y marcando la dirección con las patas traseras y la cola.

¿Dónde vivieron los dinosaurios?: Se hallaron fósiles y a veces huellas de estos animales en todos los continentes, incluida la Antártida, que en la era de los dinosaurios no era fría como en la actualidad. La mayoría de los lugares del mundo tenían un aspecto muy diferente cuando ellos vivían. Lentos cambios geológicos transformaron suelos llanos en montañas empinadas y muchas regiones se volvieron más frías debido a que los continentes se desplazaron.

¿Cómo se sabe el sexo de un dinosaurio?: Es muy difícil saber si un dinosaurio era macho o hembra solo a partir de los huesos. No obstante, observando a los mamíferos, podemos suponer que los dinosaurios machos en general eran más grandes que las hembras, y es probable que los machos pico de pato (como el Parasaurolophus, que aparece a la derecha) tuvieran crestas más grandes. Los fósiles de Pachycephalosaurus muestran Hembra grandes diferencias en el tamaño del cráneo, y parecería que si bien ambos sexos tenían cráneos abovedados, los machos tenían cabeza más grande, que usaban para pelear, como ocurre con las actuales cabras de montaña.

TEORÍAS SOBRE SU EXTINCIÓN: (Amplia Sobre Este Tema: Isaac Asimov)

Existe cierta polémica acerca de la extinción de los dinosaurios. Según una de las teorías propuestas, los dinosaurios se extinguieron lentamente como consecuencia de los cambios medioambientales ocasionados por la retirada de los mares poco profundos a finales de la era de los dinosaurios. Sus defensores postulan que los dinosaurios fueron reduciéndose en variedad y número durante un periodo que duró varios millones de años.

Los recientes descubrimientos que indican el impacto de un gran asteroide o cometa en el límite entre el periodo cretácico y la era terciaria, hace unos 65 millones de años, han favorecido la hipótesis de que tal impacto podía haber desencadenado cambios climáticos que provocaron la extinción de los dinosaurios. Se supone que la mayor parte del territorio que comprende América del Norte y del Sur quedó absolutamente devastado por el fuego del impacto. Los efectos medioambientales que sufrió el planeta durante un largo periodo de tiempo fueron, en última instancia, más letales que el propio fuego. El polvo no dejó pasar la luz del sol durante varios meses.

El sulfuro quemado procedente del lugar del impacto, el vapor de agua y el cloro de los océanos, y el nitrógeno del aire se mezclaron y produjeron una intensa lluvia ácida que cayó sobre todo el planeta. Los científicos postulan que la oscuridad y la lluvia ácida detuvieron el crecimiento de las plantas y, como resultado de ella, tanto los dinosaurios herbívoros, que dependían de las plantas para alimentarse, como los carnívoros, que se alimentaban de los herbívoros, quedaron exterminados.

Por otro lado, es probable que sobrevivieran otros animales como ranas, lagartos, tortugas y mamíferos insectívoros de tamaño pequeño, que dependían de los organismos que se alimentaban de plantas en descomposición. Entre las pruebas que confirman esta teoría está el descubrimiento de un cráter de impacto de unos 200 Km. de diámetro en la península de Yucatán en México. En noviembre de 1998 se descubrió un pequeño fragmento de meteorito en el Pacífico que se ha relacionado con el cráter de Chicxulub (en la península de Yucatán) y con la extinción de los dinosaurios.

El análisis geoquímico y petrográfico de este fragmento revela que no fue un cometa, sino un asteroide de más de 10 Km. de diámetro el que provocó, hace 65 millones de años, la desaparición de los dinosaurios. Este asteroide pudo provenir del cinturón de asteroides que giran entre las órbitas de Marte y Júpiter.

LOS DINOSAURIOS EN AMÉRICA DEL SUR:
Se podría decir que la historia de los dinosaurios de América del Sur comienza con los predinosaurios o dinosauriomorfos, que vivieron en las primeras etapas del Triásico, hace aproximadamente 235 millones de años. Gracias a los restos hallados en la formación Los Chañares (al sudoeste del Parque Ischigualasto), se conocieron dos especies de esta familia: el Mamsuchus illoensis y el Lagerpeton chanarensis, considerados antepasados de los dinosaurios saurisquios, es decir, con pelvis reptiliana.

Se ha podido establecer que se trataba de animales pequeños, de apenas 40 centímetros de largo, que contaban con extremidades posteriores alargadas y gráciles que les permitían desplazarse a buena velocidad y, en ocasiones, caminar sobre dos patas. Por la forma de su cráneo y cuello, es evidente que tenían un campo de visión amplio para detectar a sus presas.

En la formación Ischigualasto, que aflora de norte a sur del Parque, se encontraron la mayor parte de los restos de los primeros dinosaurios propiamente dichos, es decir, del Eoraptor lunensis. el Herrerasaurus ischigualastensis y el Frengüellisaurus ischigualastensis, pertenecientes al orden de los saurisquios.

El Eoraptor es el de menor tamaño y el único que pudo ser datado, gracias a que se hallaron varios restos, uno de ellos de un ejemplar casi completo (en fósiles tan antiguos, en realidad, se realiza sobre los sedimentos que lo rodean al mismo nivel; en este caso, ceniza volcánica), todos ellos pequeños ejemplares pertenecientes al orden de los saurisquios.

Del Eoraptor se encontraron varios ejemplares, uno de ellos casi completo, y es el único que pudo ser datado. Se sabe que vivió hace unos 230 millones de años y, por la ubicación de los restos en los estratos, que los otros fueron contemporáneos. El nombre del Eoraptor lunensis significa algo así como "ladrón del amanecer del Valle de la Luna" y le fue dado por el lugar donde se descubrió (Ischigualasto es conocido también como Valle de la Luna) y porque se trataba de un carnívoro que se alimentaba mayormente de las crías de otras especies, especialmente de cinodontes. Es que, en comparación con las otras especies que habitaban el ecosistema, era muy pequeño: medía alrededor de 1,20 metros y pesaba unos 10 kilos.

Era digitígrado, es decir que corría apoyándose en la punta de los dedos de las patas traseras, y se desplazaba a buena velocidad usando su larga cola para mantener el equilibrio. Estos saurisquios son antecesores, por un lado, de los terópodos -considerados los antecesores de las aves-, que se caracterizaron por ser carnívoros y andar en dos patas, y por otro, de los sauropodomorfos, que eran herbívoros y caminaban en cuatro patas. A este último grupo pertenece el Panphagia protos, el abuelo evolutivo de los gigantescos herbívoros que vivieron en el Jurásico.

Del otro orden en que se clasifica a los dinosaurios, los ornitisnuios -que quiere decir "cadera de ave"-, en Ischigualasto se hallaron sólo restos fragmentarios del Pisanosaurus mertii, que, sin embargo, no dejan lugar a dudas de que se tratan de los más antiguos del mundo.

En otra formación de la cuenca, Los Colorados -ubicada en el extremo oriental del Parque, en el límite con el de Talampaya-, se encontraron restos de dinosaurios que vivieron unos 30 millones de años más tarde que el Eoraptor, en la última etapa del Triásico, y ponen en evidencia el desarrollo que estos animales comenzaban a tener. Por ejemplo, el Lessemsaurus sauropoides tenía más de 20 metros de largo y superaba en tamaño a su contemporáneo, el protococodrílo Fasolosuchus tenax, de sólo 13 metros.


Eoraptor lunensis se recuperó un ejemplar casi completo, es el mas famoso

 

VOCABULARIO SOBRE LOS DINOSAURIOS Y LA ÉPOCA EN QUE VIVIERON

anquilosaurios Miembros de un grupo de dinosaurios del cretácico tardío que se difundieron por toda América del Norte y el este de Asia. Tenían el lomo fuertemente blindado con gruesas placas de hueso, y púas y nódulos óseos en la piel del lomo y sobre los flancos. Sus cráneos eran fuertes, con placas óseas sobre la parte superior, y poseían una maza de hueso compacto en el extremo de la cola.

arcosaurios Un grupo importante de reptiles que incluye a los cocodrilos actuales y a los extinguidos dinosaurios, pterosaurios y tecodontes.

bípedo Que camina en dos patas.

carnosaurios Grandes dinosaurios terópodos (saurisquios) carnívoros, o sea que comían carne, como el Megalosaurus, el Allosaurus y el Tyrannosaurus. Algunos paleontólogos piensan que los carnosaurios, que medían entre 5 y 12 m de largo, eran carroñeros y predadores. Eran tan grandes que no tenían suficiente energía para perseguir a los dinosaurios herbívoros durante mucho tiempo.

ceratopsios Dinosaurios con cuernos del cretácico tardío que existieron durante 20 millones de años. Aunque fueron el último grupo de dinosaurios ornitisquios que se desarrolló antes de la extinción de estos reptiles al final del período cretácico, llegaron a establecerse en todo el oeste de América del Norte y Asia Central, donde vivían en grandes manadas.

ceratosaurios Saurisquios carnívoros, pequeños y livianos, como el Coelurus, el Compsognathus, el Gallimimus y el Struthiomimus. Los coelurosaurios (cuyo nombre significa "lagarto de cola hueca") vivieron desde el triásico tardío hasta el cretácico tardío en América del Norte, Europa y África. Estos cazadores de cuerpo grácil medían desde 1,2 m, como el Procompsognathus, hasta 4 m, como el Gallimimus.

cicadácea Árbol primitivo similar a la palmera que abundó en los períodos triásico y jurásico. Solo unas pocas especies sobreviven en la actualidad, y todas son altamente venenosas para los mamíferos.

coprolito Excremento fosilizado.

crocodilios Son los únicos reptiles arcosaurios vivientes. Es un grupo que incluye a los cocodrilos, gaviales, caimanes, yacarés y aligátores.

cuadrúpedo Que camina en cuatro patas.

era cenozoica Este período, que comenzó con la extinción de los dinosaurios hace 65 millones de años, se conoce también como edad de los mamíferos.

era mesozoica Es la edad de los reptiles, que abarcó los períodos triásico, jurásico y cretácico. Se extendió entre 245 y 65 millones de años atrás.

especie Conjunto de seres vivos que pueden reproducirse entre sí y producir descendientes. Un grupo de especies similares forma un género.

estegosaurios Dinosaurios del jurásico tardío que tenían hileras alternadas o escalonadas de placas sobre el lomo y dos pares de púas largas y agudas en el extremo de su fuerte cola.

evolución Cambio gradual. Nuevas especies de dinosaurios evolucionaron a lo largo de millones de años.

extinción La muerte de una especie. Las últimas especies de dinosaurios se extinguieron en el período cretácico.

Gondwana El supercontinente del sur, formado cuando Pangea se dividió en dos, lo que comenzó hace alrededor de 208 millones de años.

hadrosaurios Dinosaurios pico de pato como el Hadrosaurus, el Maiasaura o el Anatotitan. Los hadrosaurios fueron los ornitópodos herbívoros más comunes y variados y los más destacados en la historia de los dinosaurios. Se desarrollaron en Asia Central durante el período cretácido temprano y se difundieron a Europa, Norte y Sudamérica.

helecho cola de caballo Un tipo de plantas primitivas de los pantanos, emparentadas con los helechos. En una época llegaron a ser grandes como . los modernos helechos arbóreos; en la actualidad, solo sobreviven algunas especies pequeñas.

ictiosaurios Reptiles marinos de cuello corto y cuerpo en forma de delfín, que vivieron en la misma época que los dinosaurios. Parían a sus crías en el mar, sin acercarse a la costa para poner huevos. Se desarrollaron en el período triásico y podían llegar a medir desde 1m, como el Mixosaurus, hasta 15 m de largo, como el Shonisaurus. El Ichthyosaurus alcanzaba los 2 m de largo y se lo conoce a partir de muchos fósiles, incluyendo coprolitos y contenidos estomacales.

iguanodontes Los iguanodontes, grandes dinosaurios ornitópodos herbívoros, se desarrollaron en el período jurásico medio y se diseminaron por todo el mundo; se han hallado sus fósiles desde el Círculo Ártico hasta Australia. El grupo dominó el período cretácico temprano, y su miembro más conocido es el Iguanodon, de 9 m de largo.

Ilion Hueso principal de la pelvis. Sostiene las patas y está unido a la columna vertebral.

Isquion Uno de los huesos de la pelvis. En los dinosaurios apuntaba hacia adelante y hacia abajo y sostenía los músculos de las patas y la cola.

Laurasia El supercontinente del norte, formado cuando Pangea se dividió en dos.

mamíferos Grupo de animales vertebrados que tienen pelo y alimentan sus crías con leche.

metatarso Uno de los huesos largos del pie, ubicado a continuación de los dedos.

meteorito Objeto rocoso, resto de un meteoroide caído sobre la Tierra.

momificado Secado por el calor o el viento.

ornitisquios Dinosaurios "con cadera de ave". En este grupo, el pubis apuntaba hacia atrás y hacia abajo, paralelo al isquion. Todos los dinosaurios ornitisquios eran herbívoros.

ornitópodos Dinosaurios ornitisquios "con pata de ave". Este grupo incluía a los paquicefalosaurios, iguanodontes, hadrosaurios y dinosaurios con cuernos, acorazados y con placas.

paleontólogo Científico que estudia la vida antigua, especialmente los fósiles de plantas y animales.

Pangea El supercontinente que se formó en el período pérmico y se fraccionó durante el período jurásico.

paquicefalosaurios Dinosaurios ornitópodos herbívoros del cretácico tardío, de gruesos cráneos con un casco de hueso.Los paquicefalosaurios vivieron en Asia y América del Norte y medían de 2 a 4,6 m de largo.

período cretácico Período geológico que se extendió entre 145 y 61 millones de años atrás. En él florecieron y se extinguieron los dinosaurios.

período jurásico Segundo período geológico de la edad de los reptiles. Se extendió entre 208 y 145 millones de años atrás.

período triásico Primer período de la edad de los reptiles. El período triásico se extendió entre 245 y 208 millones de años atrás.

petrificado Hueso o vegetal fosilizado con capas reemplazadas por minerales

plesiosaurios Grandes reptiles marinos la era mesozoica. Los plesiosaurios generalmente tenían cuello largo; medían entre 2,3 m. de largo, como el Plesiosaurus, y 14 m, como el Elasmosaurus.

pliosaurios Plesiosaurios con cuello corto y cuerporobusto y fuerte.

predador Animal que caza a otros animales (presas) para alimentarse.

prosaurópodos Ancestros de los saurópodos de cuello largo. Vivieron en el triásico tardío y el jurásico temprano, y alcanzaron longitudes de 2,1 a 10 m.

pterosaurios Reptiles voladores, solo parientes lejanos de los dinosaurios. Los pterosaurios se desarrollaron durante el período triásico tardío y tenían envergaduras que iban de 45 cm a 12 m.

pubis Uno de los huesos inferiores de la pelvis. En los dinosaurios saurisquios apuntaba hacia adelante: en los ornitisquios era paralelo al isquion y apuntan hacia atrás.

rastro Serie de huellas que quedan cuando un animal camina sobre suelo blando.

saurisquios Dinosaurios "con cadera de lagarto". En este grupo el pubis apuntaba hacia la cabeza de la pelvis. Los dinosaurios saurisquios se dividen en terópodos (bípedos carnívoros) y saurópodos (cuadrúpedos herbívoros).

saurópodos Grandes dinosaurios saurisquios herbívoros. Se desarrollaron durante el período triásico tardío y fueron los animales terrestres más grandes que han existido en toda la historia.

terópodos Dinosaurios saurisquios carnívoros que caminaban sobre las patas traseras.

vértebras Huesos que se disponen entre la parte posterior del cráneo hasta la cola y protegen la espina dorsal.

LOS DINOSAURIOS EN LA ACTUALIDAD
Cuando hace 150 años Richard Owen inventó el término dinosaurio, se conocían solo nueve especies de ellos. Hoy conocemos por lo menos mil, que incluyen una increíble variedad de herbívoros, carnívoros, ladrones de huevos; dinosaurios con cuernos y crestas, con púas y garras como navajas. Estamos rodeados por dinosaurios en museos, películas y parques, como esta exhibición de dinosaurios robots en Japón. Aunque desaparecieron hace 65 millones de años, estos animales están vivos en nuestra imaginación. Y seguimos aprendiendo cosas sobre ellos; de hecho, los niños de hoy saben más sobre dinosaurios que la mayoría de los adultos.

PATRIMONIO "MILLONARIO":
Luego de casi un siglo de investigaciones, los científicos continúan detectando nuevos tesoros.

Desde fines del siglo XIX, el Valle de Ischigualasto fue recorrido por distintos geólogos que buscaban yacimientos de carbón, pero ninguno sospechó la riqueza en fósiles que el lugar guardaba. En 1927, uno de ellos, Ricardo Rigal, encontró huellas de anímales cuadrúpedos y comunicó su hallazgo a un prestigioso paleontólogo alemán: fue el principio de la cadena que daría lugar a que, en 1958, Alfred Romer llegara a investigar en Ischigualasto. Ese mismo año se realizó la primera expedición de científicos argentinos, organizada por la Universidad de Tucumán, que fue encabezada por el doctor Osvaldo Reig, un precursor de nuestra paleontología. Formó parte de ella el entonces técnico José Felipe Bonaparte, convertido luego en un referente mundial en el estudio de dinosaurios sudamericanos.

Fueron ellos quienes encontraron el primer dinosaurio de Ischigualasto -lo llamaron Herrerosaurusen reconocimiento a don Victorino Herrera, el baqueano que los guiaba y los responsables, en la década de 1960, de gran parte de los descubrimientos de las otras especies. El siguiente hito lo protagonizó el doctor Paul Sereno, de la Universidad de Chicago, quien en 1988 encabezó una expedición en la que hubo centenares de nuevos descubrimientos.

Tres aflos más tarde un argentino, el doctor Ricardo Martínez fue quien pondría a Ischlgualasto nuevamente en la boca de todo el mundo al encontrar el Eoraptor lunensis. Martínez repitió la hazaña en 2006, esta vez junto con Osear Alcober, al hallar los restos del Panphagia protos, el abuelo evolutivo de los gigantescos herbívoros que habitaron durante el Jurásico y Cretácico, como el patagónico Argentinosaurus, el animal más grande conocido hasta ahora. En 2000, la gran riqueza fosilífera de la región fue preservada gracias a que Ischigualasto y el Parque Nacional Talampaya, de la provincia de La Rioja, fueron declarados Patrimonio Natural de la Humanidad por la Unesco.

LA LUCHA POR LA SUPERVIVENCIA
Dicen los paleontólogos que, durante el Triásico, tuvo lugar una de las más encarnizadas luche de la historia de la Tierra: en sus dos primera épocas, Inferior y Media, casi todos los nichos ecológicos terrestres estaban dominados por le protococodrilos, de gran tamaño y ferocidad Eran diferentes de los actuales cocodrilos, aunque se estima que éstos tuvieron su origen en una rama de aquellos saurios.

El más grande era, probablemente, el Saurosuchus galilei, que podía medir casi 10 metros de largo. Aparentemente, no era un gran corredor, sino más bien un cazador que acechaba a sus presas, a las que podía desgarra fácilmente con su poderosa dentadura. Y había otra gran familia de animales que compartía este espacios, la de los protomamíferos. Éstos fuero dominantes al comienzo del Triásico y declinaron tanto en número como en diversidad de especie con la aparición de los antecesores de los prole cocodrilos. En Ischigualasto están representado dos grupos de esta familia, los cinodontes y lo dicinodontes.

Los primeros están cercanamente emparentados al origen de los mamíferos y pedían ser pequeños como un ratón hasta de gran talla. Por ejemplo, el Exaeretodon frenguellü, que era omnívoro, podía medir hasta 1,50 metros y tenía una cabeza desproporcionadamente grande y robusta comparada con el cuerpo. Los dicinodontes, por su parte, eran herbívoros y se caracterizaban por poseer una especie de pico córneo cortante y una abertura en la frente que cumplía funciones sensitivas. El Ischigualastia jenseni, que podía alcanzar el tamaño de un búfalo africano, es el más grande conocido de esta familia.

Éstos eran los principales actores de la gran batalla del Triásico, sobre la que Ischigualasto tiene más información que ningún otro yacimiento del mundo. Allí se han encontrado fósiles de paleovertebrados de aproximadamente 25 géneros de animales que pertenecieron a distintos grupos. La contienda se extendió por más de 10 millones de años y las numerosas adaptaciones que fueron desarrollando los dinosaurios les permitieron, finalmente, imponerse.

 

Nota: La imágenes son enlazadas al sitio: Salón Hogar en el área de ciencias

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