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FAUNA DEL MUNDO: CONOCIENDO A LOS ANIMALES MAMÍFEROS - ORIGEN Y CARACTERÍSTICAS

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MAMÍFEROS CONSIDERADOS como los animales más evolucionados —la especie humano forma parte de ellos—, los mamíferos deben su nombre a las mamas, gracias a las cuales las hembras alimentan con leche a sus pequeños. Tienen un cerebro muy desarrollado y la mayoría poseen el cuerpo cubierto de pelo. Su diversidad anatómica es muy acusada: existen mamíferos anfibios, acuáticos y voladores. Algunos son minúsculos, otros gigantescos. Algunos son muy abundantes otros corren peligro de desaparecer.

L= longitud de la cabeza + el cuerpo

C = longitud de la cola

CR = altura en la cruz (pata los ungulados)

Origen de las aves y de los mamíferos
Los antecesores de los mamíferos se originaron del tronco reptiliano en el Triásico, y las aves lo hicieron bastante después.

En 1861 se encontró en los estratos del Jurásico un fósil al que se le dio el nombre de Arcbaeopteryx, que presentaba características intermedias entre los reptiles y las aves actuales. Como los reptiles, este fósil posee dientes, una larga cola ósea y sus huesos carecen de sacos aéreos característicos de las aves.

Comparte con estos vertebrados el tener alas, cuerpo cubierto por plumas y patas, con las que posiblemente podía posarse, Sin embargo, Arcbaeopteryx es una rama terminal del árbol evolutivo de los reptiles y actualmente se considera que las aves derivan de los dinosaurios. Es más, algunos investigadores postulan que las aves son los únicos dinosaurios vivientes.

Los mamíferos derivan de un grupo de reptiles diferente del de los dinosaurios, llamado Terápsidos. Los primeros mamíferos fueron organismos pequeños que probablemente vivían en los árboles y estaban activos principalmente a la noche, Cuando se extinguieron los dinosaurios, los mamíferos se diversificaron notablemente, ocupando los nichos ecológicos dejados libres por los dinosaurios, Algunos permanecieron pequeños, pero otros adquirieron grandes tamaños e invadieron los más diversos habitat, aun los acuáticos (cetáceos: ballenas, delfines, etcétera) y el aero-terrestre (quirópteros: murciélagos, vampiros, etcétera).

La homeotermia y la presencia de una cubierta corporal aislante, como los pelos y plumas, permitió a mamíferos y aves la conquista de todos los ambientes terrestres, aun los de temperaturas extremas,

ALGUNAS CARACTERÍSTICAS DE LOS MAMÍFEROS: En la clasificación de los animales, en el último estadio están los mamíferos , el más perfecto de la escala zoológica, se encuentra una clase de animales entre los cuales es preciso clasificar al hombre. Este grupo, formado por especies muy distintas, aunque con caracteres comunes, es el de los mamíferos.

Su denominación proviene de que en su infancia se alimentan de la leche materna, es decir, maman, pero además:
tienen el cuerpo cubierto de pelo; poseen labios en las mandíbulas; en su piel hay glándulas sudoríparas y sebáceas; nacen ya formados, vivos, sin metamorfosis (ver mariposas, abejas, hormigas, etc.).

En ellos se dan otros caracteres secundarios como son poseer dientes, tener una cola a veces reducida a simple rabo o rabadilla; asimismo, se advierte la existencia de una membrana llamada diafragma que separa el aparato respiratorio del digestivo; el carecer de cloaca, es decir, que el aparato excretor urinario se halla separado del aparato genital, etc.

La morfología de los mamíferos es conocida, así como las características generales de su fisiología. Todos tenemos idea de la estructura general de un caballo, una rata, un perro o un buey, pero los caracteres peculiares, y a veces muy curiosos, de algunas especies, se detallarán a medida que se vayan describiendo.

No resulta fácil una clasificación perfecta de los mamíferos. Si se atendiera a la forma de locomoción podrían darse los siguientes tipos:

Los que andan apoyando la planta de los pies, es decir, los plantígrados como el oso.
Los que apoyan los dedos, o sea, los digitígrados como el león.
Los que apoyan solamente la uña y se llaman ungulados como el caballo.
Los nadadores como la ballena.
Los voladores como los murciélagos, etc.

Del mismo modo podrían clasificarse por la alimentación ya que existen mamíferos carnívoros, herbívoros, omnívoros, insectívoros, frugívoros, etc.

GRUPOS DE TRANSICIÓN. El kiwí, esa ave cuyos únicos representantes se hallan en Nueva Zelanda, parece como si fuese un mamiferos kiwiintento de establecer un enlace entre las aves y los mamíferos más sencillos. Sus plumas son tan duras y cortas que parecen pelos, pero pone huevos y, por tanto» no amamanta a sus crías. Es un ave verdadera.

En cambio, entre los mamíferos denominados monotremas encontramos el notable ornitorrinco, un animal parecido a un topo grande, con la piel recubierta de pelos y de glándulas sudoríparas. Parece un mamífero y los naturalistas lo clasifican como tal, pero no se reproduce en forma placentaria, gracias a un parto del que nace un ser vivo e independiente, sino que el ornitorrinco pone huevos como si fuese un ave.

Entonces, ¿son mamíferos que no maman?

mamiferos canguroEn cierto modo no, porque apenas nace el pequeño, al romper el cascarón, se pone a mamar, pero no de un pezón, sino de la leche que brota a modo de sudor de todo el cuerpo de la madre y que se escurre por los pelos. Son mamíferos que maman pero sin poder chupar porque no poseen labios, sino un pico muy parecido al de un pato.

Este animal suele pasar casi todo el tiempo dormido en lo profundo de sus madrigueras, que cava igual que un topo. En el agua nada con gran vivacidad. Solamente se le encuentra en Australia y es., con toda evidencia, un escalón entre las aves y los mamíferos, pero se clasifica entre estos últimos.

Otra subclase especial la constituyen los marsupiales, cuyo representante más característico es el canguro. Estos animales no se reproducen por medio de huevos, pero al nacer no ofrecen ya el aspecto de un ser completo aunque pequeño; no se asemejan en nada al marsupial adulto. Los canguros recién nacidos apenas si tienen el tamaño de un dedo y por esto viven en el interior de las bolsas maternas donde crecen y llevan una vida casi aletargada hasta que adquieren un desarrollo superior. Cuando los pequeños han crecido lo suficiente para moverse por sí mismos, siguen utilizando la bolsa o marsupia para esconderse en ella ante la amenaza de cualquier peligro.

El canguro es el animal típico de Australia y no se le encuentra en otra región del globo. Aunque completamente distinto, ofrece características semejantes a un avestruz. Posee su misma agilidad y velocidad en la carrera, pero mientras éste corre el canguro huye dando grandes saltos y desarrolla una velocidad igual o superior a la de un caballo. También el canguro utiliza las patas como arma defensiva, pero mientras las delanteras son cortas y casi atrofiadas, las posteriores adquieren 11— fuerza extraordinaria y están provistas de una uña sumamente afilada. Por esto una coz, que dan ha cu adelante, puede desgarrar la piel del animal a quien atacan. Al cocear se apoyan en la cola que es muy robusta y fuerte.

Cuando los machos se hallan en la época del celo, entablan terribles luchas a coces y se desarrolla combates de una espectacularidad impresionante.

La caza del canguro, que se practica para aprovechar el cuero de su piel, se realiza a caballo y n: está exenta de dificultades mamiferos bandicutpues este animal cuando se ve acorralado resulta peligroso, ya que se defiende con todas sus fuerzas.

Además del canguro existen otros marsupiales menos conocidos, como la zarigüeya, que es una especie de rata; el lobo marsupial, semejante al lobo carnívoro; el bandicut (imagen izq.) y un oso que se ha hecho popular porque es gracioso y simpático, el koah, que pasa casi toda su vida en las copas de los eucaliptus y a pesar de su aspecto de oso, es un marsupial.

Todos ellos, como si fuesen restos de un mundo desaparecido, se encuentran localizados en este novísimo continente que es Australia.

LOS DESDENTADOS. Otro grupo de transición, si bien ya con caracteres propios de los mamíferos, lo forman algunas especies carentes de incisivos. En muchos casos, sólo tienen algunos molares y, en otros, les falta por completo la dentadura que se considera característica diferencial de los mamíferos.

El. oso hormiguero no parece propiamente un oso. Su cuerpo cubierto de largos pelos se prolonga gracias a un hocico largo y puntiagudo, que al abrirse da paso a una lengua cubierta de una saliva pegajosa. Al introducirla en un nido de hormigas, la retira completamente llena de insectos.

El perezoso se llama así porque suele permanecer constantemente colgado de un árbol, dormido. Es vegetariano y se alimenta de hojas. Pasa días enteros sin cambiar de posición.

El armadillo tiene el cuerpo recubierto de placas óseas semejantes a un esqueleto externo, aunque en todo es un mamífero y, por tanto, vertebrado. Cuando se encuentran frente a un peligro se arrollan formando una bola.

Es muy posible que estos mamíferos convivieran con los últimos grandes reptiles y sean un estadio formado por especies y razas muy heterogéneas y de caracteres mezclados. El megaterio, fue un oso hormiguero gigantesco y el gliptodonte un armadillo extraordinario. De ellos hemos hablado en el capítulo titulado «Historia de la Tierra».

Se piensa que los mamíferos evolucionaron a partir de un grupo de reptiles que fueron acumulando cambios en muchos caracteres diferentes. Esos cambios fueron producto, a su vez, de la integración de numerosas y sucesivas mutaciones —cambios en el material genético— a lo largo de casi 100 millones de años. Las nuevas características, surgidas al azar, aumentaron las posibilidades de algunos organismos para adaptarse a las variaciones del ambiente, para sobrevivir y para reproducirse, lo que dio origen a diversas especies, entre ellas, las que se agrupan bajo el nombre de mamíferos.

Los mamíferos, entre los que se cuentan los seres humanos, comparten características que los diferencian de otros tipos de vertebrados, entre ellas:

CARACTERÍSTICAS DE LOS MAMÍFEROS
• tienen glándulas mamarias que producen leche, para alimentar sus crías
• mantienen la temperatura corporal constante a través de su metabolismo
• tienen diafragma para el proceso respiratorio de inspiración y espiración
• casi todos son vivípara es decir las crías se forman dentro del cuerpo de la madre
• tienen pelos y glándulas sudoríparas
• tienen el corazón dividido en compartimentos para proteger la sangre
• tienen mandíbula para despedazar los alimentos y poder tragarlos
• tienen un paladar óseo que separa los conductos nasales de los digestivos
• tienen corteza cerebral desarrollada que posibilita diversas capacidades

Los Murcielagos

Fuente:
Enciclopedia Ilustrada Larousse Tomo 2
Consultora Enciclopedia Temática Ilustrada Tomo. Los Seres Vivos

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