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LOS RECURSOS MINERALES NO ENERGETICOS

Minerales y metales
Desde tiempos remotos, los seres humanos utilizaron materiales naturales como la piedra o la madera, para fabricar herramientas, armas o viviendas. Sin embargo, el empleo de los metales marcó una verdadera revolución en la historia de la humanidad.

La mayoría de los metales que se emplean en la industria, como el hierro, cobre, aluminio, plomo o estaño, no se encuentran en la naturaleza "listos" para ser usados, sino que están contenidos en depósitos minerales. Para poder aprovecharlos, el hombre desarrolló un conjunto de procesos que se conocen como metalurgia, o siderurgia (en el caso del hierro). Sin embargo, otros minerales, como el oro y los diamantes, se explotan manualmente. El hombre también emplea recursos minerales no metálicos, como arena, grava, rocas calizas, mármoles y granito para la construcción y la ornamentación.

La obtención  de rocas y minerales es una importante actividad económica , ya que muchos de ellos y sus metales (yeso, aluminio, plomo,...) se utilizan en diversas industrias, como las e la construcción  y transporte.

Yacimientos y minas

Un yacimiento no es más que una acumulación de minerales. Existen muchos en el mundo, pero solo algunos son explotables: muchos no lo son porque contienen minerales de poco valor o interés industrial: otros, porque es tan difícil acceder a ellos que, aunque el mineral extraído sea valioso, el proceso de extracción resulta inviable económicamente. (imagen: mineros descansando adentro de una mina)

Si el yacimiento se considera rentable, su explotación se realiza mediante una mina. Las minas actuales son instalaciones bastante complejas en las que se utiliza maquinaria especializada.

Hay dos tipos de minas:

• Minas a cielo abierto.

La excavación se produce al aire libre, profundizando en la tierra y originando una hondonada.

• Minas subterráneas.

La excavación se produce mediante pozos y galerías que se excavan bajo tierra.

El problema de la oferta y la demanda

Los yacimientos minerales son difíciles de encontrar y su explotación resulta costosa. Además, no son inagotables. Por ello se puede prever que, si la demanda de determinados minerales es muy alta, las reservas de estos recursos pueden agotarse en un periodo de tiempo más menos largo.

En la tabla se puede observar la relación entre la oferta (las reservas disponibles) y la demanda de determinados elementos que se obtienen de minerales.

Que la demanda sea dos veces superior a la oferta significa que, anualmente, la cantidad consumida de ese elemento en la industria es dos veces superior a la cantidad obtenida de la naturaleza. Eso plantea un problema importante en lo que se refiere al agotamiento de estos elementos.

Las Demandas Actuales

Fluorita: 3,3 veces superior a la oferta

Uranio: 2,5 veces superior a la oferta

Bismuto: 2 veces superior a la oferta

Grafito: 2 veces superior a la oferta

Germanio: 1 ,4 veces superior a la oferta

Bario: 1,25 veces superior a la oferta

Yeso:  1,25 veces superior a la oferta

Asbesto: 1,1 veces superior a la oferta

Recursos metálicos:
Se llama recursos metálicos a todos los minerales de los cuales pueden obtener metales. Las tratamientos a los que se someten estos minerales son variados, En el caso del hierro, las menas se tratan en altos hornos, mezclándolas con un tipo de carbón de gran poder calorífico, y calentando la mezcla a altísima temperatura. El producto resultante, el arrabio, es el material base para obtener las variedades industriales de hierro y acero.

Recursos no metálicos:
Los recursos no metálicos son el resto de recursos minerales que tienen alguna aplicación en la industria.

El hormigón es una mezcla formada por cemento, arena, grava y piedra triturada que se utiliza en la construcción de edificios y de otras estructuras. La cal, el yeso, el cemento y sus derivados son materiales de origen mineral que se obtienen tras realizar diversos tratamientos industriales.

 
América y sus riquezas mineras:

En el subsuelo del hemisferio occidental yacen riquezas minerales incalculables, montañas macizas de hierro, extensos yacimientos de cobre y grandes filones de estaño... Gran parte de esa riqueza está intacta. Mientras tanto, en todo el hemisferio, la producción de minerales de importancia militar aumenta.

Los Estados Unidos son grandes productores de hierro, pero ningún otro país posee yacimientos de superior calidad como Brasil, las dificultades de transporte y la falta de carbón impidieron en el pasado la explotación de sus yacimientos. Sin embargo, se han encontrado maneras de utilizar el carbón brasileño y existe en perspectiva una gran industria siderúrgica. Chile posee grandes yacimientos de hierro, todos a menos de 35 kilómetros de la costa. Los grandes yacimientos de la zona de Marcona en e Perú pueden constituir la base de una industria siderúrgica en aquel país. En El Pao, Venezuela, una explotación minera se enlaza por carretera al puerto de Palua en el río Orinoco. Colombia y México también producen hierro.

El mayor yacimiento de cobre se encuentra en Chuquicamata, en los Andes chilenos, y su volumen es tan grande que todavía no se ha podido determinar ni su fondo ni sus límites horizontales. La compañía del cobre chileno extrae diariamente miles de toneladas de mineral de la mina de Chuquicamata. Esta mina, las explotaciones de Potrerillos y El Teniente, y otras minas más pequeñas de cobre, hacen que Chile ocupe el segundo lugar entre los países productores de cobre del mundo. Los Estados Unidos generan normalmente más del 30 % de la producción mundial. Perú, la Argentina, México, Ecuador y Bolivia producen también mina de cobre.

•El manganeso es esencial para eliminar el oxígeno y el azufre en la fabricación del acero ordinario y para obtener aceros especiales de aleación. Cuba y Brasil suministran gran parte del manganeso que se extrae de las minas del hemisferio. Brasil posee lo que se cree ses el mayor yacimiento de manganeso del mundo, en Corumba cerca de la frontera con Bolivia. Se han enviado muchos cargamentos de mineral por el río Paraguay aguas abajo hasta Rosario, la Argentina.

Las minas de tungsteno del hemisferio están empezando a compensar la pérdida del mercado chino. Este duro metal de color gris claro, necesario para producir acero de herramientas, se produce en Bolivia, la Argentina, Chile, México y el Perú.

La zona de Minas Ragra del Perú produce una tercera parte de la producción mundial de vanadio. Estados Unidos y México también lo producen.

Cuba es el país productor de cromo más importante del hemisferio, ocupando Brasil el segundo lugar y los Estados Unidos el tercero. Guatemala es también país productor.

 Bolivia posee el mayor yacimiento de filones de estaño que se conoce en el mundo, en la mina Llallagua, y ha llegado a ser la fuente principal de suministro para quienes necesitan el estaño para toda clase de material.

mineria cielo abierto

La minería a cielo abierto se emplea actualmente para obtener la mayor parte de casi todos los minerales, aunque causa un gran daño al medio ambiente. En el cañón Bingham, cerca de Salt Lake City, en Estados Unidos ,se lleva a cabo una explotación a gran escala: se usan 38 excavadoras, 62 locomotoras, 1.268 vagones y 28 toneladas de explosivos para extraer diariamente 96.000 toneladas de mena (que sólo contiene un 1% de cobre) y 225.000 toneladas de residuos

Descubrir minerales
La abundancia y la distribución de los metales y los minerales es desigual. El cobre, el estaño, el níquel, el cinc, el plomo, el mercurio, la plata y el oro —vitales todos ellos para nuestra sociedad industrial— son sumamente escasos. El cobre representa tan sólo una cienmillonésima parte de la corteza terrestre, y el plomo sólo veinte partes por millón. Pero la disponibilidad de los metales no depende tanto de su abundancia como de la facilidad para encontrar y explotar sus filones.

Algunas veces, los filones dan a conocer su existencia apareciendo en la superficie, casi siempre en lugares donde la erosión ha dejado al descubierto las rocas. Las reservas escondidas se pueden encontrar a través de estudios magnéticos o gravimétricos: una montaña rica en mineral de hierro influirá en el campo magnético de la Tierra y en la fuerza de la gravedad en las proximidades inmediatas. Los estudios sísmicos y de satélite, así como el conocimiento de la geología local, pueden indicar también la probabilidad de la existencia de un mineral en particular.

La mera presencia de un filón —incluso muy rico— no entraña ninguna garantía de que pueda ser explotado de forma rentable. Si el yacimiento en cuestión está demasiado lejos de su mercado final, es posible que no pueda competir con filones más pobres pero mejor situados. En Brasil hay enormes reservas de mineral de hierro, que ascienden a unos 50.000 millones de toneladas, pero debido a su lejanía de los centros urbanos, no se empezaron a explotar hasta principios de la década de los 70.

¿Se agotarán los minerales?
A medida que las naciones más pobres del mundo luchan por alcanzar a las demás, el consumo de todos los metales y minerales aumenta rápidamente. ¿Habrá suficiente para todos? Algunos estudios llevados a cabo desde principios de los 60 han planteado ciertas dudas sobre esta cuestión. Mientras que el hierro y el aluminio son abundantes, hay muchos metales importantes —plomo, cinc, estaño, plata, platino y mercurio— cuyas cantidades parecen ser menos seguras. En muchos casos, cuando un metal comienza a escasear, puede ser reemplazado por otro, o bien por un plástico o un material compuesto; pero no siempre es posible. Todavía no se ha encontrado, por ejemplo, ningún sustituto para la plata en las emulsiones fotográficas o para el platino como catalizador industrial.

Al mismo tiempo, es importante recordar que en la minería no hemos hecho más que empezar — bastante literalmente— a rascar la superficie. Mientras que muchos de los yacimientos más ricos ya están agotados, el aumento de los precios y la mejora de la tecnología han hecho factible y rentable extraer metales de filones más pobres y explotar yacimientos menos accesibles. Pocos ingenieros de minas y geólogos creen que exista un peligro real de quedarnos sin minerales importantes en un futuro próximo.

PIEDRAS PRECIOSAS: junto con los minerales mencionados, la minería  proporciona también piedras preciosas. La mas importante es el diamante (una forma de carbono) porque su gran dureza le confiere una enorme importancia para determinadas herramientas industriales. La mayor reserva de diamantes es Sudáfrica, donde son extraídos de la roca mediante minería subterránea. En los lugares donde las piedras preciosas han sido erosionadas de la roca por la acción del agua, pueden encontrarse en depósitos de grava. Existen depósitos semejantes de zafiros y rubíes, por ejemplo, en Sri Lanka.

Fuente Consultada: Enciclopedia del Estudiante Tomo14 Ecología - Wikipedia - Encarta -

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